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Devon lautet sein Name und er ist einer der Weisen des Gebeins. Ich konnte noch immer nicht fassen, dass ich es wirklich geschafft hatte, ihn hierher zu bringen. Freiwillig ist er natürlich nicht mit mir gekommen. Aber er hatte sich zu weit von seinen Glaubensbrüdern entfernt und so konnte ich ihn unbemerkt überwältigen und ihn irgendwie den gesamten Weg bis zum weit entfernten Eingang des Knochenwaldes mitnehmen. Anfangs hatte er sich noch gewehrt. Aber irgendwann war sein Widerstand erlahmt und nun lag er wahrhaftig auf dieser Liege in meinem privaten Labor und musste nicht einmal von mir fixiert werden. Natürlich lag das auch daran, dass er im Sterben lag. Er verströmte einen durchdringenden Geruch nach verbranntem Horn und Eiter. An seiner rechten Schulter fehlte ein großes Stück Fleisch, so dass man bis auf den Knochen sehen konnte. Ebenso links an seiner Hüfte und an seinem rechten Oberschenkel. Und auch sein Schädelknochen war durch mehrere kleine Löcher in seiner komplett kahlen Stirn gut zu erkennen. Ein wahres Prachtexemplar, auch wenn er wahrscheinlich noch nicht sehr lange in der Sekte war. Trotzdem bestand an seinem Fanatismus kein Zweifel.

Ja, ich weiß. Ich habe all jene, die den Knochenwald freiwillig betreten, als Narren bezeichnet. Aber als Wissenschaftler und Forscher konnte ich letztlich dem Drang nicht widerstehen. Und dieser Fund ist mir am Ende alle Gefahren und Alpträume wert. Zwar habe ich bereits seit fast einer Woche nicht mehr wirklich schlafen können, aber … genug davon. Zurück zu unserem Probanden.

Sein einst so trotziger und wütender Blick hatte nun etwas apathisches. Das lag sicher an den vielen üblen Wunden und dem steigenden Fieber. Nun, da der magische Einfluss des Waldes ihn nicht länger schützte, begannen seine Verletzungen zu eitern und sich zu entzünden. Bakterien und andere Schädlinge stürzten sich auf sein rohes Fleisch wie Bienen auf einen Honigkuchen im Sommer, und auch wenn ich ihm starke Antibiotika gegeben hatte, glaubte ich nicht, dass er noch allzu lange überleben würde.

Trotzdem bereute ich es nicht, ihn mit mir genommen zu haben. Zum Einen wußte ich, dass er bereits viele Unschuldige auf dem Gewissen hatte. Er hatte Kinder lebendig und schreiend in den milchigen See getaucht, verirrte Wanderer gehäutet und ausgeschabt und Knochen aus lebendigen und um Gnade bettelnden Menschen gebrochen. Er hatte den Tod tausendfach verdient und ihn streng genommen auch selbst gewählt, als er sich dem verfluchten Kult angeschlossen hatte. Zum anderen kann – und wird – er mir noch mehr über diesen geheimnisvollen Ort verraten. Mein Wahrheitsserum würde schon dafür sorgen. Ich hatte es so hoch dosiert, dass es auch bei seinem veränderten Organismus wirken sollte. Langfristige Schäden und Nebenwirkungen interessierten mich in seinem Fall einen Scheiß.

Nachdem ich Devon das Mittel in seinen schmutzigen Arm injiziert hatte, ließ ich mich auf meinen weißen gepolsterten Bürostuhl nieder, schaltete mein digitales Diktiergerät an und ließ die Befragung beginnen.

„Wie heißt du?“

Er blickt mich nicht an, antwortet aber trotzdem mit monotoner und gebrochener Stimme: „Devon“

„Wer bist du?“

„Ein Akolyth der Knochen, ein ehrbares Mitglied der Weisen des Gebeins. Meister der ersten Stufe, der Entfleischung.“ Sein Mund offenbart helle weiße Zähne. Die Mitglieder seines Kults widmeten der Pflege von Zähnen und Knochen viel Zeit. Anders als dem Rest ihrer Körper.

„Du weißt, dass du sterben wirst?“

Er nickt. „Ja.“

„Macht es dir nichts aus?“

Kurz wurden Fieber, Monotonie und Resignation von einem Aufflackern des alten Trotzes durchbrochen. Devons Stimme bekam einen schadenfrohen Unterton.„Wieso sollte es mir etwas ausmachen? Ich werde ganz dem Knochen gehören und bald werden Krixamesh und die anderen kommen und auch deine Knochen ernten.“ Etwas an der Art wie er das sagte, jagte mir einen regelrechten Schauer über den Rücken. Ich beschloss mich nicht weiter mit dem Vorgeplänkel aufzuhalten und direkt in das eigentlich Verhör einzusteigen. Wer dieser Krixamesh war interessierte mich dabei erst einmal nicht. Wahrscheinlich der Anführer ihres Ordens.

„Warst du je in den Gebieten jenseits des milchigen Sees?“ fragte ich ihn stattdessen.

„Ja.“ Erst jetzt fiel mir auf, dass er nervös mit einigen weißen Knochenkügelchen spielte, die er anscheinend aus dem Knochenwald mitgebracht hatte. Ein Andenken an zu Hause. Sollte er ruhig damit spielen. Solange er meine Fragen beantwortete.

„Wie bist du durch die Bergwälder gelangt?“

Er schüttelte den Kopf, wobei seine Knochen leise knackten. „Zu Fuß natürlich, du Wurm. Denkst du, die Schneidmaden würden einen Weisen des Gebeins angreifen? Wir sind die Auserwählten. Keine niedere Kreatur kann uns gefährlich werden!“

Nun konnte ich mir ein Grinsen nicht verkneifen. „Ich habe es immerhin geschafft.“

Sein hochmütiger Ton wich einer wütenden Stille. Punkt für mich. Trotzdem musste ich fortfahren.

„Was liegt dort, jenseits der Wälder?“

Widerwillig begann er erneut zu sprechen. Das Serum ließ ihm keine Wahl. „Die knöcherne Brücke. Ein wichtiges Heiligtum. Sie ist nur einen Meter breit, aber zweitausend Meter lang. Und sie ist unsere letzte Bastion gegen die Markverzehrer. Dort schlagen wir sie zurück, zerlegen sie in kleine Teile oder stoßen sie in die Tiefe, wo angespitzte Knochen ihre Leiber wie Schmetterlinge aufspiessen.“

„Wer sind die Markverzehrer?“

„Verabscheuungswürdige, unförmige, wabbelige Kreaturen! Sie bestehen nur aus warzigen, glänzendem roten Fleisch und haben nicht einen einzigen Knochen im Leib. Aber sie verzehren sich danach sie zu verspeisen. Sie sind wie wandelnde Geschwüre, die es auf unsere wertvollen und heiligen Gebeine abgesehen haben. Dabei haben sie nicht einmal Zähne oder Krallen. Sie fressen und töten nur durch ihre ätzenden Verdauungssäfte. Es gibt keine unwürdigeren Kreaturen auf dieser Welt oder in jeder anderen. Nicht einmal die Menschen“ Er warf mir einen abschätzigen Blick zu „Aber wir haben sie bisher stets zurückgedrängt. Ihre schleimigen Leiber bilden einen dichten Film auf und jenseits der knöchernen Brücke.“

Anhand dieser düsteren Schilderungen musste ich kurz innehalten. Aber meine Neugier obsiegte über die Angst vor weiteren Alpträumen. Ausserdem lief mir die Zeit davon. Mehr und mehr Eiter quoll aus den entzündeten Wunden von Devon, Schweiß stand auf seiner fiebrigen Stirn und Teile des beschädigten Gewebes begannen bereits schwarz und nekrotisch zu werden.

„Ist schon einmal jemand durch die Reihen der Markzehrer gebrochen und hat erblickt, was hinter ihren Ländern liegt?“

Nun sah mich Devon zum ersten Mal direkt an. Seine Augen waren weiß wie Knochen und doch funkelte in ihnen unverhohlene Vorfreude. Er zeigte ein breites Lächeln und offenbarte dabei, dass sein Zahnfleisch komplett entfernt worden war. Dennoch hielten seine Zähne im Kiefer fest. Noch.

„Du stellst so viele Fragen, Mensch. Und mit jeder davon kommt Krixamesh näher. Vielleicht bekomme ich dein Ende noch mit.“

Die Gewissheit in seinem Gesicht beuunruhigte mich zutiefst. Waren es nur Fieberfantasien, oder hatte ich meine Spuren nicht gut genug verwischt? War hier tatsächlich irgendwo ein Portal in der Nähe?

„Antworte mir!“ schrie ich, aus Ungeduld genauso, wie um meine Nervosität zu überspielen.

„Nun gut. Jenseits der matschigen stinkenden Felder auf denen die Markverzehrer nach den Knochen der Lebenden und Toten Ausschau halten, liegt das Zentrum des Waldes.“

„Und was befindet sich dort?“

Er spielte wieder mit den Knochenkügelchen in seiner Hand und blickte lächelnd auf einen Punkt in der linken hinteren Ecke des Zimmers.

„Dort befinden sich die Obersten. Die Vielrippigen. Die markbleichen Schlangen. Zusammengefügt aus den entfleischten Leibern hunderter. Von Auserwählten und Törichten. Von Wanderern und Pilgern. Knochen an Knochen, Rippe an Rippe, Schädel an Schädel, Wille an Wille. Gewaltig kriechen sie umher und beschützen das Kleinod im Zentrum. Den einen Schatz, der nie geborgen werden darf. Nie geborgen werden wird!“

Bei den letzten Worten überschlug sich seine Stimme fast vor Freude und er begann hysterisch zu lachen. Erst jetzt kam ich auf die Idee, in die von Devon fixierte Zimmerecke zu sehen. Dort war etwas erschienen. Buchstäblich aus dem Nichts. Eine titanische Knochenhand, deren Finger wiederum aus einzelnen Händen zusammengefügt waren und die dabei war, nach mir zu greifen.

„Krixamesh! Oh vielrippiger, bestrafe diesen Menschen!“ rief Devon ekstatisch und zappelte wie ein Wahnsinniger, während der Eiter aus seinen Wunden auf den Boden tropfte.

Ich lief in Richtung Tür, um so schnell wie möglich aus dem Raum zu kommen. Dann aber fiel mir ein, wie töricht das wäre. Was immer aus diesem Portal kam würde dann hinaus in die Welt gelangen können. Das durfte einfach nicht passieren. Ich mag die meiste Zeit meines Lebens ein selbstbezogenes Arschloch gewesen sein. Ich hatte mich für meine Erfolge und Entdeckungen immer mehr interessiert als für die Nöte und Bedürfnisse meiner Mitmenschen, aber so egoistisch, dass ich die Welt einer winzigen Chance auf Flucht opfern würde, war selbst ich nicht. Stattdessen griff ich mir das digitale Aufnahmegerät.

„Jonathan. Wenn du das hier hörst, bin ich tot. Du weisst dann auch, weswegen. Hier sind meine Aufzeichnungen. Warne die Menschen.“ Die seltsame Knochenhand war inzwischen nur noch wenige Zentimenter von mir entfernt und ich konnte nicht weiter zurückweichen. Ich drücke den vorprogrammierten Notfallknopf, der sämtliche Daten an meinen alten und einzigen Freund Dr. Jonathan How übermitteln würde. Ich hoffte nur, dass er die Übertragung bekommen würde.

Ich spürte bereits, wie mich die eiskalten Knochenhände berührten und hatte doch nur Augen für den Forschrittsbalken meines Aufnahmegeräts. Als dieser endlich den Versand bestätigte, ergab ich mich meinem Schicksal. Inzwischen hatten mich gleich mehrere der Knochenhände gepackt und ich bemerkte jetzt, wie sie sich an dutzenden von Stellen durch meine Haut in mein Fleisch gruben. Trotzdem fühlte ich fast so etwas wie Frieden. Ich hatte mein Lebenswerk weitergegeben und mit meinem Leben würden auch endlich die verdammten Alpträume enden. Ausserdem hatte ich ein letztes Opfer gebracht und die Welt vor schrecklichem Unheil bewahrt.

Plötzlich tauchte Devon in meinem Blickfeld auf. Sein Grinsen drohte fast seinen Kopf zu spalten und seine Hände spielten noch immer mit den albernen Knochenkügelchen. „Hallo Professor! Sie sehen zufrieden aus für einen Totgeweihten.“

„Du kannst mir keine Angst mehr machen.“ sagte ich nur trotzig.

„Ach nein?“ antwortete der Weise des Gebeins in spöttischen Tonfall und schüttete plötzlich die Knochenkügelchen in den Lüftungsschacht, der neben der codegeschützten Sicherheitstür die einzige Verbindung dieses Raums zur Aussenwelt bildete. Klackend fielen sie hinunter.

„Was sollte das? Hast du genug von deinem Spielzeug?“ fragte ich belustigt, auch wenn mir die Knochenfinger wahnsinnige Schmerzen bereiteten und sie an einigen Stellen bereits Organe zu durchstechen begannen.

„Spielzeug?“ er schüttelte den Kopf. „Nein, Professor. Das waren Schneidmadeneier.“

Dann drückten die Knochenhände so fest zu, dass mein Leben förmlich aus mir herausgequetscht wurde. Ein letzter Gedanke ging mir durch den Kopf, bevor mein Hirn zu Ohren und Nase herauslief:

Die Welt war verdammt. Und ich war schuld.

Knochenwald-Serie

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